¿Por qué percibimos distintos olores?

A través de esta entrada iremos desgranando poco a poco cómo somos capaces de percibir los distintos olores que nos rodean, tanto buenos como malos y el papel del cerebro en este proceso. Cuando percibimos el olor agradable de un bizcocho recién horneado, de tu comida preferida, o el desagradable olor a alcantarilla que percibimos en verano por la ciudad, parece sencillo detectar ese olor, pero detrás de todo esto hay un sinfín de procesos bioquímicos que permite relacionar cada olor, y parte de ello se encuentra dentro de nuestras narices.

La siguiente imagen muestra cómo se organiza el sistema olfatorio en el ser humano. No os asustéis, puesto que explicaremos en qué consiste cada parte. Como podéis observar, dentro de la cavidad nasal y en la parte superior de ésta se halla el epitelio olfativo, que se encargará de captar los olores. Este epitelio está formado por la interacción de una red de neuronas receptoras olfativas (coloreadas en verde, azul y rojo), que son prolongaciones de neuronas procedentes del cerebro, y que, enviarán la información de lo que captamos al bulbo olfatorio (coloreado en amarillo) y éste se encargará de distribuir la información a distintas partes del cerebro para descifrar y diferenciar cada uno de los olores que percibimos.

Cuando nos acercamos a una rosa para olerla, al inhalar aire al interior de la nariz éste no viene solo, sino que le acompañan las moléculas que desprende la rosa, que permiten identificarla con ese olor agradable. Esas moléculas se denominan odorantes.

¿Cómo interactúan los odorantes con las neuronas receptoras olfativas?

Volviendo a la imagen anterior podemos observar que las neuronas receptoras olfativas tienen unas prolongaciones a modo de cepillo, que se denominan cilios olfatorios, y están en contacto con el moco del interior de la cavidad nasal. Esto permite que las moléculas odorantes tengas acceso directo a este tipo de neuronas.

¿Cómo viaja la información hacia el cerebro?

Si ampliamos uno de esos cilios olfatorios, como vemos en la imagen, vemos que hay una serie de maquinaria celular y molecular que se encarga de traducir esa señal que percibimos como una molécula, en una señal eléctrica que será enviada al cerebro directamente, pasando por el bulbo olfatorio.

A nivel bioquímico vemos que la molécula odorífera se una a un receptor de membrana, el cuál se une a una familia de proteínas, las proteínas G, que activan una serie de cascadas enzimáticas que darán lugar a esa señal eléctrica de la que hablábamos antes. En la imagen vemos solo un receptor en uno de esos cilios para simplificar, pero sabed que hay miles de receptores repartidos por todos los cilios de esas neuronas.

¿Cómo distinguimos entre diferentes olores?

Hasta el momento, se han podido identificar entre 1000 y 2000 genes implicados implicados en este proceso, es decir, hablamos entre 1000 y 2000 receptores repartidos en esos cilios, que permitirían identificar los distintos olores que percibimos con gran especificidad. Algunos estudios recientes indican que estos receptores son selectivos para una clase de compuestos con una composición química definida. Y que, la sensibilidad de cada neurona olfatoria a los odorantes se debe a que, cada una de ellas sólo expresa una pequeña cantidad de esos receptores. Y toda esa información va a parar a los glomérulos (dibujados en la primera imagen) que junto al bulbo olfatorio, se encargan de recibir, procesar y transmitir la información del odorante al cerebro.

Como podéis observar es un sistema muy complejo que, percibe las moléculas que se transmiten por el aire y que gracias a nuestro sistema olfativo, podemos extraer información del medio que nos rodea sobre las sustancias químicas que desprende un alimento, de uno mismo, de las personas que nos rodean, animales y plantas.

Y como conclusión, y ya que parte de España se encuentra en alerta por lluvia, estamos familiarizados con ese olor a tierra mojada en el ambiente, que no es más que una molécula llamada geosmina. Podéis saber más sobre ella en esta entrada de @1797Angel: “El secreto del olor a tierra mojada“.

“Esta entrada participa en el XXIV Carnaval de Biología acogido en el blog Pero eso es otra historia… de @Ununcuadio

“Este post participa en el XXVII Carnaval de Química acogido en el blog Educación Química de Bernardo Herradón @QuimicaSociedad 

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Una respuesta a “¿Por qué percibimos distintos olores?

  1. Pingback: La puerta me atrae al igual que yo la atraigo a ella. | cafedeciencia·

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