Las sustancias químicas que nos rodean

A lo largo de toda nuestra vida, al igual que el resto de seres vivos de nuestro planeta, interaccionamos en nuestro entorno con miles de sustancias exógenas. Es decir, no hay absolutamente nada que esté fuera del alcance de éstos, ¡nadie ni nada se libra! Muchas de estas sustancias son absorbidas por nuestro organismo y se clasifican en dos grandes grupos:

  1. Sustancias con función biológica: éstas tienen una función endógena en el organismo, como por ejemplo: los nutrientes, las vitaminas, oligoelementos, etc.
  2. Sustancias sin función biológica: éstas no poseen una función endógena en el organismo y se denominan xenobióticos.

¿Qué es un xenobiótico?

Y como veis, para que no os pase lo mismo que al pobre Robin vamos a explicar qué es:

“Es toda aquella sustancia ajena al organismo que no posee una función biológica endógena”.

Aproximadamente estamos expuestos a más de 10.000 moléculas que tienen diferentes efectos tóxicos sobre nuestro organismo. Ahora entraremos un poco en detalle para explicar algunas características sobre ellos.

¿Todos los xenobióticos son malos?

La respuesta es no. Algunos de ellos cuando se suministran a una dosis baja pueden causar alteraciones deseadas para compensar o remediar estados de enfermedad, es decir tienen efectos terapéuticos. Exacto: son los medicamentos. Pero cuando la dosis es alta y el organismo no puede eliminarlos rápidamente se convierten en un problema para la salud, creando un efecto tóxico.

Por ejemplo, un medicamento como es el ácido acetilsalicílico para el dolor de cabeza, puede repercutir negativamente sobre la salud si se toma de forma accidental (sin receta médica) o suicida, ya que el órgano que se encarga de eliminarlo en el organismo puede verse afectado, nuestro querido hígado.

¿Qué características tienen?

Para poder observar ese efecto tóxico, primero esta molécula debe entrar en el organismo y hay diferentes vías: respiratoria, dérmica, digestiva o parenteral. Como podéis ver en la imagen. Hay que destacar que hay mayor efecto cuando entra directamente a la sangre.

Después esta sustancia llegará a una determinada parte del organismo y se acumule. Al principio no ocurrirá nada, pero cuando se acumule durante un tiempo habrá una concentración elevada del tóxico, pudiendo provocar problemas. Hay muchos factores que influyen en esto:

          • Características químicas y físicas.
          • Vía de entrada.
          • La interacción de la molécula con el organismo.
          • La sensibilidad del individuo.

¿Y qué hacen los seres vivos para protegerse?

Hay varios mecanismos para poder protegerse de la multitud de sustancias exógenas a las que están expuestos, por ejemplo:

  1. Destruir las moléculas extrañas: la digestión y el sistema inmune son una buena barrera de protección.
  2. Utilizar esas moléculas para una función endógena.
  3. Convertir esas moléculas en otras menos tóxicas y eliminarlas.

Ejemplo de xenobiótico con efectos tóxicos para la salud

Voy a tratar de explicar las características principales de un xenobiótico tóxico para la salud y que está íntimamente relacionado con el trabajo que realizo en el laboratorio.

El metabolismo de la vitamina A o retinoides, muy importante a nivel biológico, es necesario en el desarrollo del sistema nervioso, en mantener en perfecto estado las barreras epiteliales, el sistema inmune y la reproducción. En este caso, el xenobiótico se acumula en el tejido graso y afecta principalmente a un órgano, el hígado. Es en él, donde tiene lugar el metabolismo de esta vitamina, y al verse afectado, puede generar deficiencias a largo plazo.

¿Y qué xenobiótico puede afectar al metabolismo de esta vitamina?

Son las llamadas dioxinas:

“Son contaminantes ambientales llamados contaminantes orgánicos persistentes (COP). ¿Qué quiere decir esto? Pues que en el medio ambiente, tienden a acumularse y a aumentar su concentración en la cadena alimentaria. Y además, una vez que entran en el organismo, persisten en él durante mucho tiempo y se acumulan en el tejido graso, donde se almacenan”.

El principal problema es que la dioxina en nuestro organismo interacciona con multitud de proteínas, que modifican a ésta haciéndola tóxica.

¿De donde proceden las dioxinas?

Proceden de procesos naturales (erupciones volcánicas e incendios forestales) y de procesos industriales como:

  • Procesos de fabricación.
  • Blanqueo de la pasta de papel.
  • Fabricación de herbicidas y plaguicidas.
  • Incineración de desechos sólidos y hospitalarios.

¿Cómo se distribuyen a nivel mundial?

Aunque se produzcan en su gran mayoría en países industrializados, tienen a distribuirse por todo el planeta gracias a las corrientes de aire de la atmósfera. No se salva nada ni nadie del alcance de ellas, ya que se acumulan en el suelo y en los alimentos.

Como conclusión, hay que decir que esto es sólo la punta del iceberg, y que hoy hay multitud de laboratorios por todo el mundo estudiando las interacciones de estos xenobióticos tóxicos con nuestro organismo, para intentar descubrir la repercusión negativa que dará lugar a la aparición de una enfermedad y poder tratar de encontrar una solución a un problema que aumenta cada día. Y como he dicho anteriormente, no hay nada sobre el planeta que esté libre de químicos, tanto si son buenos o malos. ¡Todo es química!

  1. Rune Blomhoff et. al. Overview of Retinoid Metabolism and Function, Journak¡l of Neurobiology 2006.
  2. Casarett y Doull. Fundamentos de Toxicología, McGraw-Hill Interamericana de España S.L. 2005.
  3. Organización Mundial de la Salud. Las dioxinas y sus efectos en la salud humana, 2010.

“Esta entrada participa en el XXVII Carnaval de Biología acogido en La Aventura de la Ciencia de @monzonete

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2 Respuestas a “Las sustancias químicas que nos rodean

  1. Arrrg ahora odio a las dioxinas!! Menos mal que la palabreja “Xenobióticos” no la saben decir muchos sino mañana la vemos en anuncios como … acupuntura, agüillas o incluso colchones contra los efectos tóxicos de los xenobióticos

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